Znanost kroz povijest : Merkava- „bojna kola“ koja su spasila Izrael

Izrael je država kratke ali burne prošlosti. Od svog osnutka 1948. godine je gotovo stalno u ratnom stanju. Sa svih strana okružen neprijateljima sa vrlo brojnim i jakim vojskama. S druge strane Izrael je mala zemlja koja je u trenutku nastanka brojila oko 5 milijuna stanovnika. Takvo okruženje i omjer snaga je izraelsku vojsku natjeralo da razmišljaju izvan okvira i traže revolucionarna rješenja kojima će omjer snaga prebaciti na svoju stranu. Jedno od takvih rješenja je i tenk Merkava.

Merkava (na hebrejskom-bojna kola), danas predstavlja glavni borbeni tenk izraelske vojske i ponos izraelske vojne industrije. Također, po mnogim stručnjacima, najbolji tenk na svijetu. Međutim, put do toga je bio sve samo ne lak. Izraelu je trebalo desetak godina da svoju vojnu industriju dovede na razinu da može samostalno razviti toliko zahtjevno oklopno vozilo kao što je tenk. Prije toga su kupovali američke,britanske i francuske tenkove ali takva mješavina različitih tenkova nastalih na različitim filozofijama konstruiranja se pokazala neučinkovitom i rezultirala znatnim gubicima izraelskih oklopnih snaga.

Američki tenk Sherman koji je koristio Izrael prije Merkave

Početkom 60-ih godina prošlog stoljeća Izrael je donio odluku o konstruiranju vlastitog tenka i ostalih oklopnih vozila temeljenih na platformi toga tenka. Tenk je morao biti prilagođen okolnostima u kojima je ratovao Izrael a one su bile – velik broj neprijatelja, malen broj vlastitih vojnika i većinom defanzivno ratovanje. Kod konstruiranja tenka postoje različite škole mišljenja – favoriziranje vatrene moći, favoriziranje oklopne zaštite, favoriziranje pokretljivosti itd i razne varijacije ali kod svih tenkova u tadašnje vrijeme a i u sadašnje je jedna karakteristika bila ista- motor se nalazio u zadnjem dijelu tenka. Takav način razmišljanja je svima bio logičan jer prednji dio tenka prima najveću količinu neprijateljske vatre te je logično da se motor zaštiti tako što će se staviti u zadnji dio tenka. Također, motori su vrlo skupi a vojnici unutar tenka „potrošna roba“ pa je i radi toga bilo bitno da je motor najzaštićeniji dio tenka. Međutim, Izrael se nalazio u specifičnoj situaciji, imao je znatne količine novca, ali u odnosu na protivnike vrlo malo vojnika i prije si je mogao dopustiti novčani gubitak nego gubitak u ljudstvu.

Iz takve situacije proizašao je za tadašnje a i današnje vrijeme revolucionaran tenk Merkava, jedini tenk na svijetu sa motorom u prednjem dijelu tenka. Na prvi pogled nelogičan potez izraelskih konstruktora se kroz vrijeme pokazao izvanrednim tehničkim rješenjem. Prebacivanjem motora u prednji dio tenka, u kombinaciji sa vrlo jakim oklopom na čitavom tenku Izraelci su stvorili perfektan defanzivni tenk. Prednji dio tenka, kao najizloženiji neprijateljskoj vatri, je sa prebacivanjem motora bio ustvari dodatno ojačan a tenkovska posada dodatno zaštićena jer ih je osim oklopa štitila golema i vrlo čvrsta konstrukcija motora. S obzirom na defanzivni karakter izraelske vojske, pokretljivost tenka im nije bila toliko bitna i izbacivanje tenka iz funkcije radi oštećenja motora im je bilo znatno prihvatljivije nego izbacivanje radi uništenja posade.

Dizajn tenka Merkava
Merkava je ubrzo nakon ulaska u službu imala vatreno krštenje, prvo u Šestodnevnom ratu a zatim i u Jomkipurksom ratu. U Jomkipurskom ratu su izraelske vojne snage brojile 2300 tenkova (većinom Merkava) dok su zajedničke snage Egipta, Sirije i Iraka brojile 3800 tenkova. Izrael je izgubio samo 400 tenkova dok su u isto vrijeme uništili 2300 neprijateljskih tenkova. Takav rezultat je šokirao čitav svijet, a pogotovo SSSR čiji tenkovi su činili oklopne jedinice Sirije, Egipta i Iraka. Revolucionarni koncept Merkave se u potpunosti isplatio i pokazao vrhunskim rješenjem za izraelsku vojsku, čak i u ofenzivnim djelovanjima makar je primarno konstruiran za defenzivna djelovanja.

Unatoč vrhunskim postignućima, o dizajnu tenka sa motorom naprijed se i danas jako puno raspravlja i niti jedna zemlja osim Izraela ga nije usvojila u širem opsegu. Stručnjaci su podijeljeni na one koji tvrde da je Merkava najbolji tenk na svijetu i one koji tvrde da Merkava može dobro funkcionirati samo u specifičnim uvjetima u kojima se nalazi Izrael i da ima mnoštvo nedostataka ( primarno pokretljivost) koji bi u drugačijim okolnostima došli do izražaja.